The Importance of the Relationship

Each year as I prepare for our recruiting trip for new teachers, I ask a few of our students for a favor.  I ask them to write me a letter to the candidate teachers explaining exactly what they would like in a new teacher.  I ask for a letter from Elementary, a letter from Middle School, and one from High School.   I am always amazed at the insight that they have, and this year’s letters could form the basis for a first year teaching course.  They were so good, in fact, that I shared them with our staff on our return this week.

What struck me most about the letters, however, was that at all three levels, there was a very high focus on the relationship between the teacher and the students.  This isn’t a surprise.  We know from experience and from John Hattie’s research that the student-teacher relationship is paramount to success, ranking among the most important factors.  Terry (2008), in fact, puts this relationship as absolutely essential: “A fundamental question for a student is ‘Does my teacher like me?’ Given a rigorous, aligned curriculum, the answer to that simple question is our best predictor of student achievement.”

What I found most impressive, however, was that the students were so clear on what the relationship should be.  The elementary students said, “We want you to be a nice person, and a person we can trust”, a sentiment echoed by both Middle School and High School students.  And they know it isn’t always easy.  They all spoke to their problems and the need to “love everyone with their defects” and the need to help them “in spite of any difficulties that arise.”  Middle School, with their usual directness asked that that the teacher“understand [them] in [their] bad moments and in [their] good moments.”  I don’t think there has ever been a better description of what truly distinguishes the best Middle School teachers I have known.  And all three letters showed an understanding, that this relationship was important only so long as they were also encouraged to learn.  It should be fun, but it also has to remain meaningful and help them grow.

But, ultimately, what made me most proud of our students was that they saw that their relationship with the teacher must be reciprocal.  Our students not only want their teachers to care for them, they want to care for and help their teachers.  Just as they want to be happy, they want their teachers to be happy and enjoy school each day.  As High School explained, “We also like to have a really open relationship with teachers because we sincerely care …” which was added to by Middle School with “We want you to know that if you need any help you can always ask us.”

What more could we hope for from our students and what more could we hope to offer?

(My thanks to Maria Camila, Maria, Manuela, Juan, Pedro and Sofia for your wonderful letters.)

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Cada año al prepararme para el viaje de contratación de los nuevos profesores, pido un favor a algunos de nuestros estudiantes. Les pido que me escriban una carta para los profesores candidatos, explicándoles exactamente, que es lo que les gustaría encontrar en un profesor nuevo.  Pido una carta de Primaria, una de Middle School y una de High School, siempre me sorprende la visión que ellos tienen y, las cartas de este año podrían ser la base para un primer año de enseñanza.  Las cartas fueron tan buenas que de hecho, las compartí con el personal en nuestro regreso esta semana.

Sin embargo, lo que más me impactó sobre las cartas, fue que los tres niveles, tenían un enfoque muy alto en la relación entre los profesores y los estudiantes.  Esto no es una sorpresa.  Sabemos, por experiencia y por las investigaciones de John Hattie que la relación estudiante-profesor es fundamental para el éxito, situándose entre los factores más importantes.  De hecho, Terry (2008), pone esta relación como absolutamente esencial: “Una pregunta fundamental para un estudiante es: ‘¿Le agrado a mi profesor?’ Dado un riguroso y alineado plan de estudios, la respuesta a esta simple pregunta, es nuestro mejor predictor del logro de un estudiante”.

Lo que más me impresionó, además, fue que los estudiantes fueron muy claros en lo que la relación debe ser.  Los estudiantes de primaria dijeron “Queremos que usted sea buena persona y una persona en la que podamos confiar”, un sentimiento compartido tanto por los estudiantes de Middle School como por los de High School.  Y ellos saben que no siempre es fácil, todos hablan de sus problemas y de la  necesidad de “amar a todos con sus defectos” y de la necesidad de ayudarlos “a pesar de las dificultades que se presenten”.  Middle School, con su franqueza habitual, pidió que el profesor “los entiendan a [ellos] en [sus] malos y buenos momentos”.  Yo no creo que haya habido nunca una mejor descripción de lo que realmente distingue a los mejores profesores de Middle School que he conocido.  Y las tres cartas mostraron un entendimiento de que esta relación era importante sólo a medida que también iban siendo motivados a aprender. Debe ser divertida, pero también tiene que seguir siendo significativa y ayudarles a crecer.

Pero, para terminar, lo que me hizo sentir más orgulloso de nuestros estudiantes fue que ellos vieron que sus relaciones con los profesores deben ser recíproca. Nuestros estudiantes no solo quieren que los profesores se preocupen por ellos, quieren cuidar y ayudar a sus profesores también.  Así como ellos quieren ser felices, quieren que sus profesores sean felices y disfruten del Colegio todos los días.  Como explicó High School, “A nosotros también nos gusta tener una relación muy abierta con los profesores porque sinceramente nos importa…” lo que fue complementado por Middle School con “Queremos que sepan que si ustedes necesitan cualquier ayuda, siempre nos la pueden pedir”.

¿Qué más podríamos esperar de nuestros estudiantes?

(Mis agradecimientos a María Camila, María, Manuela, Juan, Pedro y Sofia por sus maravillosas cartas).


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