Not Just Cute and 30 Million Words

I just read a very interesting article on the “Not JustCute” website, a website dedicated to whole child education in the early years.  The article was about how we speak to our children and how it can make a big difference in their long-term success.  I was shocked to learn that, on average, the children of professional parents hear 30 Million more words than a child growing up impoverished  … by the age of three!  That’s 10 million words a year!

Let’s be clear.  What I want to share isn’t about poverty and wealth so much as it is about the value of words.  The “30 Million Words” study has shown that there is a direct correlation between the number of words a child is exposed to during the early years and their academic success throughout school independent of wealth.  What really rang true with me in the article, however, was the discussion of the quality of the interaction needed to encourage development.   Not all of the 30 million words are equal.  At the bottom of the hierarchy is Direction, where we tell kids what to do.  Things like “Brush you teeth.” or “Don’t hit your brother.”  Then there is Instruction.  That’s where we explain things like “When water gets really cold, it becomes ice” or “That’s a puppy” or “when you hit your brother it hurts and he’s upset.”

These are necessary forms of communication and they are good, but they are not sufficient.  We need to move beyond them and get to Discussion.  It is through questioning and what we call “teachable moments” in education that the most amazing things happen and where true learning will take place for our children.  “What do you think?” or “Why do you think that happened?” or even “How would you feel if your brother hit you?” are the kinds of word interactions that will truly make an impact, and encourage young children to process things at a higher level.  Discussion creates the space for children to question and explain.  It stimulates their imagination and forms critical thinking patterns.  And it makes them feel important.  Small children want to talk with us.  They want to share their thoughts and want us to take interest in their ideas.  I think they even like when we push their thinking along through really good questions and sincere listening.  I had a great discussion last week with one of our Preschool kids about the Winnie the Pooh drawings on my tie.  She had a wealth of questions and made great connections, pointing out things I hadn’t ever noticed as well. It was a beautiful teachable moment and it happened simply because I took the time to talk and listen.

In the end, the article is clear on one point in particular.  Our children’s development, and I would argue their long term success and happiness, is not about what we have or what we give our kids.  It is about the interactions we have with them, the conversations we share, and the interest we show in them.  As the article concludes:

 “It’s been said that sometimes we’re in such a hurry to give kids the things we never had, that we forget to give them the things we did have.  Face to face discussions may be at the top of that list.”

… even if they are only about Winnie the Pooh.

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No solo lindo…

Acabo de leer un artículo muy interesante en la página web “No solo lindo”, un sitio web dedicado a la educación infantil, todo en sus primeros años.  El artículo era sobre cómo le hablamos a nuestros hijos y cómo esto puede hacer una gran diferencia en sus éxitos a largo plazo. Me sorprendió aprender que, en promedio, a la edad de 3 año, los hijos de padres profesionales escuchan 30 millones de palabras más que un niño que crece en la pobreza…Eso es 10 millones de palabras por año!

Que quede claro.  Lo que quiero compartir, no es sobre la pobreza y la riqueza tanto como sobre el valor de las palabras.  El estudio “30 Millones de Palabras” ha demostrado que existe una relación directa entre el número de palabras a las que un niño está expuesto durante sus primeros años y su éxito académico en el Colegio, independientemente de la riqueza. Sin embargo, lo que realmente lo que me sonó verdadero en el artículo, fue la discusión de la calidad de la interacción necesaria para estimular su desarrollo. No todas las 30 millones de palabras son iguales.  En la parte inferior de la jerarquía, está Dirección, donde les decimos a los niños qué hacer. Cosas como “cepillarse los dientes” O “no le peguen a su hermano”. Luego está Instrucción, ahí es donde explicamos cosas como “Cuando el agua se pone muy fría, se convierte en hielo” o “Eso es un cachorro” o “Cuando le pegas a tu hermano le duele y se molesta.”

Estas son formas necesarias de comunicación y son buenas, pero no son suficientes.  Necesitamos ir más allá para llegar a Discusión, es a través de preguntas y lo que llamamos en educación “Momentos de enseñanza”, que suceden las cosas más sorprendente y donde el verdadero aprendizaje se lleva a cabo para nuestros hijos. “¿Qué opinas?” O “¿Por qué crees que pasó?” O incluso “¿Cómo te sentirías si tu hermano te golpea?”, son los tipos de interacciones de palabras que realmente van a tener un impacto y que animan a los niños pequeños a procesar cosas a un nivel superior. La Discusión crea el espacio para que los niños pregunten y expliquen.  Esto estimula su imaginación y forma patrones de pensamiento crítico y hace que se sientan importantes. Los niños pequeños quieren hablar con nosotros. Ellos quieren compartir sus pensamientos y quieren que nos interesemos en sus ideas. Incluso, creo que les gusta cuando los presionamos a pensar a través de muy buenas preguntas y escucha sincera. Tuve una gran discusión la semana pasada con una de nuestras niñas en edad preescolar sobre los dibujos de Winnie the Pooh en mi corbata. Ella tenía una gran cantidad de preguntas e hizo grandes conexiones, señalando además, cosas que yo ni había notado. Fue un hermoso momento de aprendizaje y sucedió simplemente porque me tomé el tiempo para hablar y escuchar.

Al final, el artículo es claro en un punto en particular. El desarrollo de nuestros hijos, y me gustaría argumentar su éxito a largo plazo y la felicidad, no se trata de lo que tenemos o lo que damos a nuestros hijos, se trata de las interacciones que tenemos con ellos, las conversaciones que compartimos, y el interés que mostramos en ellos. Como concluye el artículo:

“Se dice que algunas veces estamos tan apurados por darle a los niños las cosas que nunca tuvimos, que olvidamos darles las cosas que si tuvimos.  Las Discusiones cara a cara, podrían ser lo primero en esa lista.”

… aun, si son solo acerca de Winnie the Pooh.


Newest comments

  • Zuza Wright

    The concluding sentence of the article you read is so true; I really like it. Speaking of time we devote to talking to our children, yes, it is very time-consuming, it is tiring, it may be boring, but I know (being a parent and a teacher) that it pays off in the end; in fact, it pays off already the next day in little things you may not notice at first.
    With my children, explanation and “talking things over” a little always worked better than pure reprimands, such as: “This was wrong” or “You are naughty today!”. In a situation when there is a conflict, I like to give my kids choice. I say my piece to them and then I tell them: “Now, think about what I said a little bit”, or “I will leave the decision to you and when you are ready, you can tell me what you decided”. The little heads are left “steaming” then because the kids naturally want to be in control of their “little world” and they want to make decisions, no matter how small. They also instinctively know when they were wrong. Kids are marvellous creatures:)

  • With research into the value of bilingualism, I wonder how many millions of words a bilingual student encounters?

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